Dernière découverte de l'abbaye de Thornton : la grande famine a-t-elle emporté un prêtre médiéval et laissé une tombe élaborée ?

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Les restes d'un prêtre médiéval décédé il y a 700 ans ont été découverts à l'abbaye de Thornton dans le Lincolnshire. Les recherches montrent qu'il aurait pu être victime de la Grande Famine.

Des archéologues de l'Université de Sheffield ont découvert la découverte rare à l'abbaye de Thornton dans le Lincolnshire, qui a été fondée en tant que monastère en 1139 et est devenue l'une des maisons religieuses les plus riches d'Angleterre.

La pierre tombale du prêtre a été découverte près de l'autel d'une ancienne chapelle d'hôpital. Fait inhabituel pour l'époque, il affichait une inscription du nom du défunt, Richard de W'Peton – abrégé de « Wispeton », une incarnation médiévale de Wispington moderne dans le Lincolnshire – et sa date de décès, le 17 avril 1317.

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La dalle contenait également un extrait de la Bible, en particulier Philippiens 2:10, qui se lit; "qu'au nom de Jésus tout genou fléchisse, de ceux du ciel, et de ceux de la terre, et de ceux sous la terre."

Le couvercle de cercueil pour le Prêtre médiéval Richard de W'Peton. ( Université de Sheffield )

La découverte de la tombe de Richard a été faite par Emma Hook, étudiante au doctorat à l'Université de Sheffield, qui a trouvé ses restes squelettiques entourés des fragments pourris d'un cercueil en bois.

"Après avoir ramené le squelette de Richard au laboratoire, malgré une mauvaise conservation, nous avons pu établir que Richard avait environ 35-45 ans au moment de sa mort et qu'il mesurait environ 5 pieds 4 pouces", a déclaré Emma.

"Bien qu'il ait terminé ses jours dans la prêtrise, il y a aussi une certaine suggestion qu'il aurait pu avoir des origines plus humbles dans un travail plus mondain; ses os montrent les marques d'attachements musculaires robustes, indiquant que le travail physique ardu avait été une partie régulière de sa vie Son enfance n'a pas non plus été facile ; ses dents présentent des lignes distinctives connues sous le nom d'hypoplasie de l'émail dentaire, indiquant que ses premières années ont été marquées par une période de malnutrition ou de maladie.

Les ossements du prêtre médiéval. ( Université de Sheffield )

Afin d'approfondir l'enquête sur la santé de Richard, des chercheurs du département d'archéologie ont produit un scan 3D de son crâne. Le modèle réalisé permet de voir les détails du crâne avec beaucoup plus de facilité qu'à l'œil nu.

Cela a révélé un épisode potentiellement violent dans le passé du prêtre : une légère dépression à l'arrière de son crâne montre la preuve d'un traumatisme contondant extrêmement bien guéri subi de nombreuses années avant la mort de Richard.

L'image 3D du crâne de Richard. ( Université de Sheffield )

Aucune des enquêtes n'a fait la lumière sur la cause de sa disparition à un âge relativement jeune, mais il existe une possibilité que les chercheurs explorent.

Le Dr Hugh Willmott du département d'archéologie de l'Université de Sheffield, qui travaille sur le site de fouilles de l'abbaye de Thornton depuis 2011, a déclaré : « 2017 marque non seulement le 700e anniversaire de la mort de Richard, mais aussi celui d'un événement catastrophique qui est aujourd'hui largement oublié, mais a causé des années de souffrance pour toute l'Europe : La Grande Famine de 1315-1317.

« Déclenchée par tout un printemps et un été de pluies incessantes et abondantes qui ont causé des mauvaises récoltes généralisées – qui ont considérablement réduit la disponibilité de céréales pour les humains et de foin ou de paille pour les animaux – ce fut une période de famine massive. Bien qu'elle ne soit pas à la même échelle que la peste noire, qui a dévasté l'Europe de 1346 à 1353 et qui a également laissé sa marque à l'abbaye de Thornton, ces temps de famine ont frappé riches et pauvres, tuant des millions de personnes à travers le continent. »

Ruines de l'abbaye de Thornton, Lincolnshire. (David Wright/ CC PAR SA 2.0 )

Il a ajouté : « Au printemps 1317, lorsque Richard mourut, la crise était à son apogée et ses événements auraient sans aucun doute affecté les hôpitaux médiévaux comme l'abbaye de Thornton et les prêtres qui y servaient.

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"Ces institutions s'occupaient traditionnellement des pauvres et des affamés ainsi que des malades, donc pendant la Grande Famine, des sites comme Thornton se seraient retrouvés en première ligne. Richard se serait occupé des affamés, travaillant malgré des ressources désespérément limitées - - et peut-être malgré ces efforts, lui aussi a-t-il succombé à la catastrophe naturelle qui se déroulait autour de lui. Pour l'instant, un tel récit ne peut être qu'une question de spéculation, mais il semble clair que - quelle que soit la cause de sa mort - à la fin de ses jours, Richard était tenu en haute estime, a offert un enterrement élaboré dans la partie la plus prestigieuse de la chapelle de l'hôpital, là même où il aurait passé ses dernières années à travailler parmi les pauvres et les mourants.

Il s'agit de la dernière découverte archéologique importante à l'abbaye de Thornton dans le Lincolnshire. L'année dernière, un enterrement de masse de corps, connus pour être des victimes de la peste noire, a été découvert à l'hôpital. Un total de 48 squelettes, dont beaucoup d'enfants, ont été trouvés par l'équipe de fouilles, y compris des étudiants en doctorat et en archéologie de premier cycle.

Fouiller le site où le prêtre médiéval Richard de W'Peton a été trouvé. (Université de Sheffield )


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