Une découverte fortuite d'un crâne en Éthiopie : est-ce le plus vieil homme moderne connu ?

Une découverte fortuite d'un crâne en Éthiopie : est-ce le plus vieil homme moderne connu ?


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Le phénomène météorologique El Niño de 1996-97 a fait des ravages dans de nombreuses régions du monde; Cependant, cela a également permis à une équipe de scientifiques de faire une découverte incroyable. Lorsque le ciel s'est dégagé et que les eaux de crue se sont asséchées, un groupe de paléontologues de la région éthiopienne d'Afar a mis au jour trois crânes humains ainsi que de nombreux autres fragments d'os humains. Après des années de reconstruction et d'analyse, les restes ont été datés d'environ 160 000 ans. Les soi-disant « crânes Herto » étaient donc plus âgés que leurs concurrents les plus proches de plusieurs dizaines de milliers d'années. Certains experts pensent qu'ils méritent leur propre classification de sous-espèces : Homo sapien idaltu.

Le site de recherche Afar : la maison des crânes d'Herto

L'équipe était composée de chercheurs de l'Université de Californie à Berkley et de l'Ethiopian Rift Valley Research Service. L'État d'Afar est situé dans le coin nord-est de l'Éthiopie et s'étend sur 72 053 km². Pourtant, la zone qui intéresse particulièrement les paléontologues depuis des années s'appelle le Triangle Afar (ou Dépression Afar), une dépression géologique provoquée à la jonction de trois plaques tectoniques divergentes : la Nubie, la Somalie et l'Arabe. C'est l'un des endroits les plus bas d'Afrique et détient fréquemment le titre d'endroit le plus chaud de la planète. Il possède également le plus grand lac de lave du monde formé par le volcan le plus actif en continu, Erta Ale. La région abrite le peuple Afar, considéré comme « le peuple le plus dur du monde » (Onuh, 2016)

Dans cette région, l'un des premiers fossiles d'hominidés connus a été découvert en 1974 : une femelle Australopithèque afarensis connue affectueusement sous le nom de Lucy. Et ici, en 1997, l'équipe Herto a découvert le plus ancien Homo sapien restes.

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Erta Ale est un volcan bouclier actif situé dans la région Afar du nord-est de l'Éthiopie, dans le désert de Danakil. ( CC BY-SA 2.0 ) Des vestiges tels que les crânes connus sous le nom de « fossiles d'Herto » ont été découverts ici.

La découverte fortuite des crânes

En 1996-97, El Niño a provoqué des pluies dévastatrices dans une grande partie de l'Afrique de l'Est. Le déluge a poussé de nombreux Afars semi-nomades, y compris ceux du village de Herto, à abandonner la Dépression pour des terres plus élevées. Les pluies ont entraîné une grande quantité de terre dans la rivière Awash, exposant de nombreux fossiles. Grâce au déplacement des personnes et des troupeaux vers des terres plus élevées, ces ossements nouvellement déterrés n'ont pas été piétinés et sont restés intacts en attendant d'être découverts.

« Lorsque les scientifiques sont revenus 11 jours plus tard, il ne leur a fallu que quelques minutes pour trouver les crânes de deux adultes, probablement des hommes. Six jours plus tard, le Dr Berhane Asfaw du service de recherche de la vallée du Rift en Éthiopie a trouvé un troisième, le crâne d'un enfant de 6 ou 7 ans, brisé en environ 200 morceaux. Après des années de nettoyage, de remontage et d'étude minutieux, l'équipe était suffisamment confiante pour dire au monde qu'elle avait trouvé le premier vrai Homo sapiens — plus vieux d'au moins 1 000 générations que tout ce qui a été découvert auparavant » (Lemonick et Dorfman, 2003).

Bien que le crâne de l'enfant semblait presque identique aux crânes des enfants humains modernes, les adultes présentaient des différences marquées. « Chacun des crânes adultes était remarquablement gros. "Nous avons comparé cela avec les crânes de 6 000 humains modernes, et toujours après cette comparaison, aucun n'était aussi gros et robuste que le mâle Herto", a déclaré Tim White, paléontologue de l'Université de Californie, Berkeley et co-responsable de l'équipe internationale qui a trouvé et a étudié les crânes. ‘C’étaient des gens robustes très, très grands.’ » (Joyce, 2003)

Néanmoins, les crânes sont comme les humains modernes dans tous leurs aspects. « Le visage est plat avec des pommettes saillantes, mais sans l'arcade sourcilière saillante des ancêtres pré-humains ou des Néandertaliens. Et la boîte crânienne est arrondie, comme un ballon de football, plutôt que la forme de football des ancêtres humains antérieurs. » (Joyce, 2003) Pour cette raison, l'équipe a proposé d'appeler les restes une sous-espèce humaine Homo sapiens idaltu, « idaltu » qui signifie « aîné » en afar.

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Un crâne Herto, Homo sapiens idaltu. ()

Caractéristiques des crânes

La similitude des caractéristiques met enfin fin à la controverse de longue date sur l'origine des humains modernes. Bien que l'on sache que les espèces pré-humaines ont quitté l'Afrique et se sont installées en Europe, au Moyen-Orient et en Asie, pendant des décennies, il n'était pas clair comment ces espèces pré-humaines ont toutes réussi à se développer dans le même Homo sapien espèce. La réponse est maintenant claire que les humains modernes se sont également développés en Afrique et sont également partis (probablement à cause du changement climatique). La deuxième vague d'humanoïdes africains s'est croisée et/ou a dépassé l'espèce pré-humaine, comme on peut le voir dans le cas bien étudié des Néandertaliens (l'une des espèces qui ont quitté l'Afrique lors de la première vague).

"Ce que cette découverte en Éthiopie montre, c'est que les caractéristiques communes des humains modernes - notre cerveau arrondi, nos petites arcades sourcilières - sont originaires d'Afrique", a déclaré Chris Stringer du Museum of Natural History de Londres" (Joyce, 2003).

Comparaison des crânes humains modernes et néandertaliens du Cleveland Museum of Natural History. ( CC BY-SA 2.0 )

Un post mortem sur les crânes antiques

Peut-être plus intéressant pour le lecteur occasionnel de paléo-découvertes était le traitement des crânes immédiatement après la mort de leurs propriétaires il y a 160 000 ans. Chacun des trois crânes intacts, ainsi que les (peut-être) 10 fragments de crâne trouvés sur le site de Herto, portaient des marques de falsification délibérée après la mort. Pas de manière cannibale. Au contraire, les fossiles de Herto montrent les premières preuves connues de pratiques mortuaires.

"Les marques de coupe sur les crânes indiquent que la peau, les muscles, les nerfs et les vaisseaux sanguins sus-jacents ont été enlevés, probablement avec un flocon d'obsidienne. Ensuite, un outil de pierre a été gratté d'avant en arrière, créant de faibles groupes de lignes parallèles. La modification du crâne de l'enfant est encore plus dramatique. La mâchoire inférieure a été détachée et les tissus mous à la base de la tête ont été coupés, laissant des marques de coupures fines et profondes. Des parties du crâne ont été lissées et polies. (Lemonick et Dorfman, 2003)

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Le crâne de l'enfant de six à huit ans, trouvé en 1997, montre des traces de coupures et de polissage après la mort. ( CC BY-SA 3.0 )

"Les marques de coupe ne sont pas un signe classique de cannibalisme", a déclaré White en montrant les crânes à un journaliste du TIME à Addis-Abeba. « Si vous vouliez atteindre le cerveau pour le manger, il vous suffirait de briser le crâne. » Au lieu de cela, soupçonne-t-il, les égratignures pourraient être une forme de décoration. Quant aux zones polies, dit-il, « nous savons qu'elles n'ont pas été causées par l'environnement, car les marques traversent les cassures entre les pièces récupérées. Le crâne de l'enfant semble avoir été caressé à plusieurs reprises.

« Ceci », conclut White, « est la première preuve que les hominidés continuent à manipuler des crânes longtemps après la mort de l'individu. » (Lemonick et Dorfman, 2003)


Les plus anciens fossiles humains trouvés

Les plus anciens fossiles humains trouvés

Origines humaines

Un crâne vieux de 160 000 ans trouvé en Éthiopie est le plus ancien fossile humain moderne connu. Parce que le crâne est légèrement plus grand que celui des humains modernes, les scientifiques l'ont classé comme une sous-espèce -- Homo sapiens idaltu. David L. Brill/Brill Atlanta masquer la légende

Reconstitution d'un homme adulte par un artiste Homo sapiens idaltu. J. Matternes masquer la légende

Après six ans d'analyse, les chasseurs de fossiles en Afrique ont confirmé la découverte des plus anciens restes fossilisés d'hommes modernes jamais trouvés - des portions de crânes appartenant à des personnes ayant vécu il y a 160 000 ans. Les paléontologues disent que la découverte ajoute des détails à une période cruciale de l'évolution humaine et confirme l'hypothèse selon laquelle les humains modernes ont évolué en Afrique. Rapports de Christopher Joyce de NPR.

Une équipe dirigée par l'Université de Californie, le paléontologue de Berkeley Tim White a trouvé les fossiles dans les sables du désert près du village éthiopien de Herto.

"Ce sont les plus anciens fossiles que nous pouvons placer en toute confiance dans notre propre espèce, Homo sapiens", explique White.

Les ossements ont été découverts en 1997, mais il a fallu six ans pour nettoyer les morceaux, les coller ensemble et analyser leurs caractéristiques. Parce que les fossiles se trouvaient dans des sédiments volcaniques, ils pouvaient être datés de manière fiable sur la base des radio-isotopes dans le sol. L'équipe de White évalue son âge à 160 000 ans. Cela bat le précédent record pour un fossile humain de dizaines de milliers d'années.

Deux des crânes d'Herto appartenaient à des hommes adultes et un à un enfant de six ou sept ans. Chacun des crânes adultes était remarquablement grand.

"Nous avons comparé cela avec les crânes de 6 000 humains modernes, et toujours après cette comparaison, aucun n'était aussi gros et robuste que le mâle Herto", explique White. "C'étaient des gens robustes très, très grands."

Et pourtant, ils étaient aussi comme les humains des temps modernes dans presque tous les aspects. Le visage est plat avec des pommettes saillantes, mais sans l'arcade sourcilière saillante des ancêtres pré-humains ou des Néandertaliens. Et la boîte crânienne est arrondie, comme un ballon de football, plutôt que la forme de football des ancêtres humains antérieurs.

Il existe d'autres fossiles des premiers humains presque aussi vieux. Mais ce ne sont que des fragments, et la datation n'est pas fiable - un problème courant en paléontologie. Mais ces crânes sont presque complets, explique le paléontologue de Harvard Daniel Lieberman, et cela fournit ce que les paléontologues recherchent : la certitude.

"Ce qui est vraiment excitant à propos de ces fossiles, c'est qu'ils sont les meilleurs premiers humains modernes que nous ayons jamais trouvés et les plus datés - c'est comme fermer le cercueil", explique Lieberman. "Nous avons un bon rendez-vous maintenant."

Les fossiles confirment également ce que la recherche génétique a récemment proposé : que les humains modernes ont évolué en Afrique. Il ne fait aucun doute que les ancêtres pré-humains sont apparus pour la première fois en Afrique. Ou qu'il y a environ 2 millions d'années, ils ont quitté l'Afrique pour peupler certaines parties de l'Asie, du Moyen-Orient et de l'Europe. Mais certains disent que les humains primitifs ont évolué en humains modernes dans de nombreux endroits du monde. D'autres, comme le paléontologue Chris Stringer du Museum of Natural History de Londres, affirment que les humains modernes ont clairement évolué en Afrique.

"Ce que montre cette découverte en Éthiopie, c'est que les caractéristiques communes des humains modernes - notre cerveau arrondi, nos petites arcades sourcilières - sont originaires d'Afrique", a déclaré Stringer.

Ces premiers vrais humains, dit-il, ont très probablement quitté l'Afrique lors d'une deuxième vague qui a finalement remplacé les restes de la première diaspora pré-humaine.

Selon Tim White de Berkeley, la preuve écarte également toute idée que les Néandertaliens étaient des ancêtres humains directs. Au contraire, dit-il, ils étaient une branche de l'évolution pré-humaine qui est restée isolée en Europe.


Un fossile d'os de mâchoire découvert en Éthiopie est le plus ancien vestige humain connu

Un os de la mâchoire inférieure et cinq dents découverts sur une colline en Éthiopie sont les plus anciens vestiges jamais trouvés appartenant au genre Homo, la lignée qui a finalement conduit aux humains modernes.

Les chasseurs de fossiles ont repéré la mâchoire sortant d'une pente rocheuse dans la région Afar sèche et poussiéreuse du pays à environ 250 miles d'Addis-Abeba.

L'équipe de recherche dirigée par les États-Unis pense que l'individu vivait il y a environ 2,8 millions d'années, lorsque le paysage maintenant desséché était constitué de prairies ouvertes et d'arbustes nourris par des rivières bordées d'arbres et des zones humides.

Les restes ont environ 400 000 ans de plus que les fossiles qui détenaient auparavant le record des premiers spécimens connus sur le Homo lignée.

La découverte met en lumière une période profondément importante mais mal comprise de l'évolution humaine qui s'est déroulée il y a entre deux et trois millions d'années, lorsque les humains ont commencé la transformation cruciale d'animaux ressemblant à des singes en des formes utilisant des outils et ont finalement commencé à ressembler aux humains modernes.

« C'est la première idée que nous avons de cette transition vers un comportement moderne. Nous ne résolvions plus de problèmes avec notre corps mais avec notre cerveau », a déclaré Brian Villmoare de l'Université du Nevada à Las Vegas.

Le nouveau fossile, trouvé sur un site appelé Ledi-Geraru, a une poignée de caractéristiques primitives en commun avec un ancien précurseur de l'homme moderne appelé Australopithèque afarensis. Le spécimen le plus connu, Lucy, âgée de 3 mètres, a été déterré en 1974 à Hadar, à seulement 40 milles du site de Ledi-Geraru. Mais le dernier fossile a aussi des traits plus modernes. Certains ne sont visibles que sur le Homo lignée, comme un os du menton moins profond.

L'image qui ressort des archives fossiles est qu'il y a 3 millions d'années, le singe Australopithèque afarensis s'est éteint et a été remplacé par deux formes humaines très différentes. Un, appelé Paranthrope, avait un petit cerveau, de grandes dents et de puissants muscles de la mâchoire pour mâcher sa nourriture. L'autre était le Homo lignée, qui s'est retrouvée avec des cerveaux beaucoup plus gros, une solution qui s'est avérée plus efficace.

"En trouvant cet os de la mâchoire, nous avons compris où cette trajectoire a commencé", a déclaré Villamoare. "C'est le premier Homo. Il marque selon toute vraisemblance une transition adaptative majeure.

Qu'est-ce qui a conduit Australopithèque à l'extinction et a conduit à la montée de Homo est un mystère, mais les chercheurs soupçonnent qu'un changement radical de l'environnement a transformé le paysage de l'Afrique de l'Est. "Il se pourrait qu'il y ait eu une sorte de changement écologique et que les humains aient dû évoluer ou disparaître", a déclaré Villmoare.

D'autres fossiles récupérés à proximité des nouveaux restes humains suggèrent que la région était beaucoup plus humide que Hadar où Lucy a été trouvée. Des restes d'antilopes, d'éléphants préhistoriques, d'hippopotames primitifs, de crocodiles et de poissons ont tous été récupérés sur le site de Ledi-Geraru, ont indiqué les chercheurs. Les détails des découvertes sont rapportés dans deux articles publiés dans Science.

La mâchoire humaine a été découverte en janvier 2013 par Chalachew Seyoum, un ressortissant éthiopien de l'équipe et étudiant à l'Arizona State University. Il faisait partie d'un groupe qui était parti du camp ce matin-là pour chercher des fossiles sur une colline qui s'est avérée plus tard regorger d'ossements anciens.

Villamoare, qui faisait partie de l'expédition, a rappelé le moment de la découverte. « J'ai entendu des gens crier Brian ! Brian ! Et je suis allé au coin de la rue et il y avait Chalachew. Il le reconnut et dit : « Nous avons un humain. » Il s'était érodé de la stratigraphie. C'était en deux morceaux et il manquait quelques dents, mais c'était clairement du genre Homo.”

Les ossements fossiles sont trop fragmentaires pour leur donner un nom d'espèce humaine. La mâchoire pourrait appartenir à Homo habilis, connu sous le nom de « bricoleur », la plus ancienne espèce connue sur le Homo lignée. Mais Villamoare n'est pas convaincu. Il pourrait s'agir d'une nouvelle espèce qui a vécu avant Homo habilis.

D'autres chercheurs sont d'accord. Dans un article séparé publié dans Nature, Fred Spoor de l'University College de Londres rapporte une reconstruction virtuelle d'un Homo habilis le crâne. « En explorant numériquement ce Homo habilis ressemblait vraiment, nous pouvions déduire la nature de son ancêtre, mais aucun de ces fossiles n'était connu », a déclaré Spoor. « Maintenant, la mâchoire de Ledi-Geraru est apparue comme sur demande, suggérant un lien évolutif plausible entre Australopithèque afarensis et Homo habilis.”

Mais jusqu'à ce que d'autres restes soient trouvés, le mystère restera. L'équipe dirigée par les États-Unis est retournée sur le site en janvier pour rechercher d'autres fossiles, mais Villamoare a déclaré qu'il ne pouvait pas encore parler de ce qu'ils avaient trouvé ou non.


Découverte du plus vieil ancêtre connu de l'humanité

Le visage de l'espèce la plus ancienne qui se trouve sans ambiguïté sur l'arbre évolutif humain a été révélé pour la première fois par la découverte d'un crâne vieux de 3,8 millions d'années en Éthiopie.

Le fossile appartient à un ancien hominidé, Australopithèque anamensis, considéré comme l'ancêtre direct de la célèbre espèce "Lucy", Australopithèque afarensis. Il remonte à une époque où nos ancêtres sortaient des arbres pour marcher sur deux jambes, mais avaient encore des visages saillants, des mâchoires puissantes et de petits cerveaux, et c'est le plus ancien membre connu de la Australopithèque grouper.

Alors que Lucy est devenue célèbre dans les études sur l'évolution humaine, son prédécesseur direct est resté une trace obscure dans les archives, avec seulement une poignée de dents, quelques os de membres et quelques fragments de crâne pour fournir des indices sur l'apparence et le mode de vie.

Le dernier spécimen, un crâne mâle adulte remarquablement complet nommé avec désinvolture MRD, change cela.

Chronologie évolutive

il y a 55 millions d'années

il y a 15 millions d'années

Les hominidés (grands singes) se sont séparés des ancêtres du gibbon.

il y a 8 millions d'années

Les lignées des chimpanzés et des humains divergent de celle des gorilles.

il y a 4,4 millions d'années

Ardipithèque apparaît : un « proto-humain » précoce aux pieds saisissants.

il y a 4 millions d'années

Des australopithèques sont apparus, avec un cerveau de la taille d'un chimpanzé.

il y a 2,3 millions d'années

Homo habilis apparu pour la première fois en Afrique.

il y a 1,85 million d'années

La première main "moderne" émerge.

il y a 1,6 million d'années

Les haches à main sont une innovation technologique majeure.

il y a 800 000 ans

Preuve de l'utilisation du feu et de la cuisson.

il y a 700 000 ans

Les humains modernes et les Néandertaliens se séparent.

il y a 400 000 ans

Les Néandertaliens commencent à se répandre en Europe et en Asie.

il y a 300 000 ans

il y a 200 000 ans

il y a 60 000 ans

Migration humaine moderne d'Afrique qui a conduit à des populations non africaines modernes.

"C'est bien de pouvoir enfin mettre un visage sur le nom", a déclaré Stephanie Melillo de l'Institut Max Planck d'anthropologie évolutive, basé en Allemagne, qui est co-auteur d'une analyse de la découverte.

Le professeur Fred Spoor du Natural History Museum de Londres, qui n'était pas impliqué dans la recherche, a déclaré que la découverte de MRD – et sa datation à une période où les archives fossiles sont très rares – affecterait considérablement la réflexion sur l'arbre généalogique évolutif du début hominidés. "Ce crâne semble sur le point de devenir une autre icône célèbre de l'évolution humaine", a-t-il déclaré.

Le crâne montre que MRD avait un petit cerveau - environ un quart de la taille d'un humain moderne - mais perdait déjà certaines de ses caractéristiques de singe. Ses canines sont plus petites que celles observées dans des fossiles encore plus anciens et il développe déjà la puissante mâchoire et les pommettes proéminentes observées chez Lucy et le célèbre fossile de Mme Ples (un autre membre ultérieur de la Australopithèque groupe), qui, selon les scientifiques, les a aidés à mâcher des aliments durs pendant les saisons sèches, lorsque moins de végétation était disponible.

Le crâne de 3,8 m ans. Photographie : Michael Tewelde/AFP/Getty Images

La datation du crâne révèle également que Anamensis et son espèce descendante, Lucy, a coexisté pendant une période d'au moins 100 000 ans. Cette découverte remet en question la notion de longue date d'évolution linéaire, dans laquelle une espèce disparaît et est remplacée par une nouvelle. Anamensis, qui s'étend maintenant de 4,2 millions à 3,8 millions d'années, est toujours considéré comme l'ancêtre de Lucy, mais a continué à traîner après que le groupe Lucy se soit séparé de la lignée parentale. Les preuves géologiques suggèrent que le paysage aurait comporté des collines extrêmement escarpées, des volcans, des coulées de lave et des failles qui pourraient facilement avoir des populations isolées, leur permettant de diverger.

Des groupes divergents peuvent s'être croisés plus tard et se disputer la nourriture et le territoire.

Yohannes Haile-Selassie, du Cleveland Museum of Natural History et de la Case Western Reserve University, qui a dirigé la recherche, a déclaré : « Cela change la donne dans notre compréhension de l'évolution humaine pendant le Pliocène.

Afarensis, qui a continué à apparaître dans les archives fossiles jusqu'à il y a au moins 3 millions d'années, a souvent été présenté comme un candidat probable donnant finalement lieu à la Homo lignée à laquelle appartiennent les humains modernes. Mais la découverte que plusieurs lignées différentes coexistaient rend cette hypothèse beaucoup moins certaine, selon les chercheurs.

« Avoir plusieurs espèces ancestrales candidates au bon moment et au bon endroit rend plus difficile la détermination de celle qui a donné naissance à Homo, a déclaré Melillo.

Yohannes Haile-Selassie avec le crâne. Photographie : AFP/Getty Images

Spoor décrit Anamensis comme « l'espèce la plus connue faisant partie sans ambiguïté de l'arbre évolutif humain ». Les fossiles plus anciens, comme Ardi, qui date de 4,4 millions d'années, sont plus controversés - certains disent qu'il appartient à la lignée humaine, tandis que d'autres le considèrent comme une forme éteinte de singe.

Le premier morceau du nouveau fossile, la mâchoire supérieure, a été trouvé par un travailleur local en février 2016, dans la région Afar en Éthiopie. «Je n'en croyais pas mes yeux quand j'ai aperçu le reste du crâne. Ce fut un moment eurêka et un rêve devenu réalité », a déclaré Haile-Selassie.

Des grains de pollen fossiles et des restes chimiques de plantes et d'algues fossiles prélevés dans les sédiments suggèrent que l'individu vivait au bord d'une rivière ou le long des rives d'un lac entouré d'arbres et de broussailles.


Le trek épique des hominidés

Si l'équipe a raison, le fragment de crâne d'Apidima ajoute à la preuve que des filets d'humains modernes ont quitté l'Afrique beaucoup plus tôt qu'on ne le croyait auparavant. Jusqu'à récemment, il semblait que les humains modernes prenaient leur temps pour s'aventurer hors du continent, les populations humaines d'aujourd'hui tirant leurs racines d'une foule de H. sapiens qui a fait le trek il y a à peine 60 000 ans.

En revanche, certains anciens cousins ​​humains ont atteint le centre de la Chine il y a 2,1 millions d'années, comme en témoignent les outils de pierre qu'ils ont laissés derrière eux. Les ancêtres du diminutif Homo floresiensis île a sauté en Asie du Sud-Est il y a 700 000 ans. Et les prédécesseurs de Néandertal se sont dirigés vers l'Europe il y a un demi-million d'années, se séparant de leurs parents Denisoviens il y a environ 400 000 ans.

Cette dernière découverte suggère que les humains modernes l'ont fait beaucoup plus au nord qu'on ne le pensait à une date beaucoup plus ancienne, soutient Harvati. Mais de nombreux autres chercheurs pensent qu'il est trop tôt pour réécrire les livres d'histoire.

"Pour faire une telle réclamation, vous avez besoin d'un visage", dit Arsuaga.

Dans une étude de 2014, Arsuaga et ses collègues ont décrit des crânes de 430 000 ans de la Sima de los Huesos en Espagne, ou « fosse aux os », qui avaient des visages néandertaliens mais n'avaient pas l'allongement du crâne révélateur. Peut-être que le fragment de crâne d'Apidima provient également d'un Néandertal primitif, soutient-il. Les auteurs de la nouvelle étude reconnaissent que cela pourrait être le cas, mais ils soulignent que le morceau de crâne diffère des restes de Sima, ainsi que des premiers Néandertaliens d'âge similaire au fragment d'Apidima.

"Comme pour toute nouvelle découverte difficile, la réaction initiale appropriée devrait être un scepticisme sain, même lorsque mon propre nom figure sur le papier", a déclaré Stringer. "Nous n'avons pas l'os frontal, l'arcade sourcilière, le visage, les dents ou la région du menton, qui auraient pu être de forme moins" moderne "." Néanmoins, il souligne les nombreuses mesures prises par l'équipe pour réduire les incertitudes.

"Les reconstructions sont en quelque sorte l'art et la science", explique Christopher Walker, anthropologue biologique à l'Université d'État de Caroline du Nord. Bien que de telles analyses puissent être influencées par les attentes et les modèles de crânes utilisés à des fins de comparaison, il dit que l'équipe a été approfondie, et il convient que le fragment de crâne est « vraiment un mélange de Homo sapiens-comme des caractéristiques.

Mais Warren Sharp du Berkeley Geochronology Center n'est pas d'accord avec la date initiale du fragment, qualifiant les données de l'équipe pour ce résultat d'"imprécises et très dispersées". Sharp s'inquiète également de la datation du prochain plus ancien H. sapiens restes trouvés en Israël, affirmant que le fossile ne peut pas avoir plus de 70 000 ans.

« Nous donnons tous les détails dans le journal », rétorque Grün. "Il n'y a rien que nous ayons balayé sous le tapis, et c'est, à mon avis, la meilleure interprétation des résultats."

Que ce soit ou non H. sapiens arrivés en Grèce il y a 210 000 ans, la première excursion ne semblait pas tenir, et ces aventuriers se sont probablement éteints sans laisser de traces génétiques chez les humains d'aujourd'hui. Des indices sur les populations énigmatiques, cependant, peuvent encore persister dans des indices de H. sapiens-comme l'ADN trouvé chez les Néandertaliens - le résultat d'une première phase de croisement entre les deux groupes il y a des centaines de milliers d'années.

Peut-être que les fossiles d'Apidima appartenaient à une population qui s'est rencontrée et s'est croisée avec nos cousins ​​néandertaliens, dit Harvati. Mais sans plus de preuves, il est difficile de dire où se situait cette population ou combien de temps elle a persisté.

« Nous avons un aperçu rapide », dit Delson. "Cela nous dit certainement que cela vaut la peine de chercher ailleurs."


Le plus vieil ancêtre connu du crâne de l'humanité change les croyances évolutionnistes

L'hominine connue sous le nom de Lucy n'est peut-être pas l'ancêtre direct des humains.

Le crâne de l'espèce Australopithecus anamensis, un fossile découvert en 2016 en Éthiopie, est visible sur cette photo publiée le 28 août 2019 à Cleveland, Ohio, États-Unis. Photo : Dale Omori/Musée d'histoire naturelle de Cleveland/Document via Reuters

La récente découverte d'un crâne de 3,8 m d'années (crâne sans la mâchoire inférieure) est le sujet de conversation le plus brûlant parmi les paléoanthropologues en ce moment. Mais on trouve tout le temps des fossiles, alors pourquoi le crâne de ce petit vieil homme est-il si important ? Il s'avère que la découverte change notre vision de la façon dont les premières espèces d'hominidés ont évolué - et comment elles ont conduit à l'homme. Pour comprendre comment, commençons par le commencement.

En 1995, des chercheurs ont découvert au Kenya plusieurs mâchoires partielles, des dents isolées et des os de membres, datés entre 4,2 et 3,9 millions d'années, et les ont attribués à une toute nouvelle espèce : Australopithèque anamensis. Tous ces fossiles ont été trouvés dans des sédiments associés à un ancien lac – « anam », qui signifie lac dans la langue locale. Un certain nombre de spécimens supplémentaires ont ensuite été trouvés en Éthiopie, censés appartenir à la même espèce.

Les traits primitifs de A. anamensis ont conduit à l'opinion répandue que cette espèce est l'ancêtre de Australopithèque afarensis, un hominidé plus jeune de Tanzanie, d'Éthiopie et peut-être du Kenya, âgé de 3,8 à 3 millions d'années. Le fossile le plus emblématique de A. afarensis est probablement le squelette partiel connu sous le nom de Lucy, qui fut longtemps considéré comme le plus ancien ancêtre humain connu.

Anagenèse vs cladogenèse. Photo : auteur fourni

Le crâne nouvellement découvert, surnommé « MRD » d'après son numéro de collection MRD-VP-1/1, présente de nombreuses similitudes avec le crâne déjà existant. A. anamensis spécimens, et a donc été attribué à cette espèce.

Cependant, le crâne du MRD était suffisamment intact pour permettre aux scientifiques d'analyser pour la première fois le visage complet et la boîte crânienne, et d'examiner les parties du crâne qui manquaient encore dans les archives fossiles de A. anamensis.

Les auteurs ont découvert plusieurs nouvelles caractéristiques morphologiques dans le crâne MRD qui sont conventionnellement considérées comme caractéristiques des espèces plus jeunes de la lignée humaine.

La profondeur du palais, par exemple, dépasse celle de tous les A. anamensis et A. afarensis spécimens, et est même parmi les palais les plus profonds de plus tard Australopithèque espèce. Cela remet en question l'opinion largement répandue selon laquelle l'espèce de Lucy a évolué progressivement à partir de A. anamensis sans ramification de la ligne évolutive - un processus connu sous le nom d'anagenèse.

Une reconstruction faciale par John Gurche de l'espèce Australopithecus anamensis, basée sur un fossile presque complet de crâne découvert en 2016 en Éthiopie, est visible sur cette photo publiée le 28 août 2019 à Cleveland, Ohio, États-Unis. Photo : Matt Crow/Musée d'histoire naturelle de Cleveland/Document via Reuters

Étant donné que ces caractéristiques modernes étaient déjà présentes dans les espèces plus anciennes, le scénario le plus probable est que l'espèce de Lucy s'est formée par divergence évolutive de A. anamensis – un processus connu sous le nom de cladogenèse.

On ne sait pas exactement quand A. afarensis divergent. Une preuve supplémentaire de la cladogenèse provient d'un os frontal (partie du front) vieux de 3,9 m d'années d'Éthiopie, découvert en 1981. Sa forme est différente de celle du MRD, ce qui suggère que ce fossile appartient probablement à A. afarensis.

Si tel est le cas, alors nous devons réviser la chronologie de l'évolution humaine, avec A. anamensis existant il y a 4,2 à 3,8 millions d'années, et A. afarensis de 3,9 à 3 millions d'années. Cela impliquerait que les deux espèces se chevauchaient depuis au moins 100 000 ans, ce qui rendrait impossible pour A. afarensis d'avoir évolué progressivement à partir d'un seul groupe ancestral. En fait, il devient de plus en plus évident que la plupart des espèces de notre lignée évolutive ont probablement évolué en se séparant des groupes existants.

Un fossile de l'ancêtre de Lucy, un crâne d'Australopithecus Anamensis vieux de 3,8 millions d'années, découvert sur le site paléontologique de Waranso-Mile, dans la région d'Afar en Éthiopie, est vu au Musée national d'Addis-Abeba, en Éthiopie, le 28 août 2019. Photo : Reuters/ Tiksa Negeri

La lignée humaine

La nouvelle découverte remet également en question l'idée que l'espèce de Lucy soit l'ancêtre de tous plus tard Australopithèque hominidés, ce qui a finalement conduit aux humains.

Une courbure verticalement droite et fortement ascendante de la pommette a traditionnellement été considérée comme une caractéristique relativement moderne. Il était présent dans Australopithèque africanus (il y a 3,7 à 2,1 millions d'années d'Afrique australe, considéré par certains comme un ancêtre direct de la Homo lignée) et dans Paranthrope (il y a 2,7 à 1,2 million d'années depuis l'Afrique australe et orientale, pas directement sur notre ligne évolutive).

La condition opposée - une pommette basse et arquée - est considérée comme primitive et est partagée entre A. afarensis, Ardipithèque ramidus (il y a 4,3 à 4,5 millions d'années d'Éthiopie, un hominidé primitif ressemblant davantage à un singe) et des singes africains.

La crête du crâne MRD, étonnamment moderne, remet désormais en cause cette vision. Cela ouvre en outre la possibilité que l'idée de longue date de A. afarensis comme l'ancêtre de tous plus tard Australopithèque groupes pourraient avoir eu tort, et qu'au lieu de cela A. anamensis est l'ancêtre de ces espèces plus jeunes. Quel hominidé primitif est l'ancêtre direct de l'homme reste une question sans réponse.

Il est clair que cette dernière découverte a donné de nouvelles perspectives sur notre passé évolutif, mais a également augmenté la complexité des relations entre les premiers hominidés. Le Pliocène moyen (il y a 5,3 à 2,6 millions d'années) est devenu peuplé d'espèces multiples, contemporaines et géographiquement répandues.

Une reconstruction faciale par John Gurche de l'espèce Australopithecus anamensis, basée sur un fossile presque complet de crâne découvert en 2016 en Éthiopie, est visible sur cette photo publiée le 28 août 2019 à Cleveland, Ohio, États-Unis. Photo : Matt Crow/Musée d'histoire naturelle de Cleveland/Document via Reuters

Clarifier les relations entre ces espèces, caractériser avec confiance leur morphologie et déchiffrer l'histoire complexe et complexe de l'évolution des hominidés n'est pas une tâche simple. Specimens at each new site capture a different point along the evolutionary trajectory, but it is not easy to convert these findings into stable and reliable branches on an evolutionary tree.

More specimens from time periods and geographical locations that are currently underrepresented in the fossil record could help to settle these questions, but could equally turn everything we know upside down.

Discoveries all over the world in the last decade have led to a complete rethinking of our evolutionary past. It shows that new fossils do not always support existing hypotheses, and that we must be prepared to change our views and formulate new theories based on the evidence at hand.

Hester Hanegraef is a PhD Candidate of Anthropology at the Natural History Museum

This article is republished from The Conversation under a Creative Commons license. Read the original article.


The skull, known as "MRD", was discovered not far from the younger Lucy -- the ancient ancestor of modern humans

Addis Ababa (AFP) - A "remarkably complete" 3.8-million-year-old skull of an early human has been unearthed in Ethiopia, scientists announced Wednesday, a discovery that has the potential to alter our understanding of human evolution.

The skull, known as "MRD", was discovered not far from the younger Lucy -- the ancient ancestor of modern humans -- and shows that the two species may have co-existed for about 100,000 years.

"This skull is one of the most complete fossils of hominids more than 3 million years old," said Yohannes Haile-Selassie, the renowned Ethiopian paleoanthropologist of the Cleveland Museum of Natural History who is a co-author of two studies published Wednesday in the journal Nature.

It "looks set to become another celebrated icon of human evolution," joining the ranks of other high-profile hominid findings, Fred Spoor of the Natural History Museum of London wrote in a commentary accompanying the studies.

"Toumai" (of the species Sahelanthropus tchadensis) is around 7 million years old and is considered by some paleontologists to be the first representative of the human lineage. It was discovered in Chad in 2001.

Ardi (for Ardipithecus ramidus, another species of hominid) was found in Ethiopia in 1994 and is believed to be around 4.5 million years old.

And Lucy, the famous Australopithecus afarensis, was discovered in Ethiopia in 1974 and is 3.2 million years old.

Australopithecus afarensis is one of the longest-lived and most studied early human species.

The new skull, MRD, belongs to the species Australopithecus anamensis.

Discovered in February 2016 at the site of Woranso-Mille, just 55 kilometres (34 miles) from where Lucy was found in the Afar region of northeastern Ethiopia, MRD offers "the first glimpse of the face of Lucy's ancestor," according to a statement announcing the finding.

Other lesser-known Australopithecus fossils date back at least 3.9 million years, but they featured only jaws and teeth. Without the skull, scientists' understanding of the evolution of these extinct hominids has remained limited.

The finding challenges a previously held belief about how humans evolved.

"We thought A. anamensis (MRD) was gradually turning into A. afarensis (Lucy) over time," said Stephanie Melillo of the Max Planck Institute for Evolutionary Anthropology in Germany, a co-author of the Nature studies.

But MRD reveals that the two species co-existed for about 100,000 years, the scientists said.

"This is a game changer in our understanding of human evolution during the Pliocene," Haile-Selassie said.

Melillo agreed, saying it also raised new questions like whether the species competed for space or food.

Though small, the skull has been determined to be that of an adult. Facial reconstructions show a hominid with cheekbones projected forward, a prominent jaw, a flat nose and a narrow forehead.

To the researchers' surprise, the skull represents a mixture of characteristics of Sahelanthropus like "Toumai" and Ardipithecus like "Ardi" as well as more recent species.

"Until now, there was a big gap between the oldest human ancestors, which are about 6 million years old, and species like 'Lucy', which are two to three million years old," said Melillo. But MRD "links the morphological space between these two groups," she added.

At a press conference in Addis Ababa on Wednesday, Haile-Selassie described how Ali Bereino, a "local guy" from Afar, found the jaw of MRD and immediately brought it to Haile-Selassie's attention.

The cranium was soon found nearby, and workers spent days sifting through earth that was "1 percent dirt and 99 percent goat poop", Haile-Selassie said.

"People were not disgusted by it. but some of them of course had to cover their faces because the smell was so bad," he said.

It was a small price to pay for the discovery of such a complete specimen, he said.

"I did not believe my eyes when I saw the rest of the skull," recalled Haile-Selassie, who described the discovery as "a eureka moment and a dream come true".


Newly Found Skull In Ethiopia Provides Link To Evolution

by Abraham

A “remarkably complete” 3.8-million-year-old skull of an early human has been unearthed in Ethiopia, scientists announced Wednesday, a discovery that has the potential to alter our understanding of human evolution.

The skull, known as “MRD”, was discovered not far from the younger Lucy — the ancient ancestor of modern humans — and shows that the two species may have co-existed for about 100,000 years.

“This skull is one of the most complete fossils of hominids more than 3 million years old,” said Yohannes Haile-Selassie, the renowned Ethiopian paleoanthropologist of the Cleveland Museum of Natural History who is a co-author of two studies published Wednesday in the journal Nature.

It “looks set to become another celebrated icon of human evolution,” joining the ranks of other high-profile hominid findings, Fred Spoor of the Natural History Museum of London wrote in a commentary accompanying the studies.


A Serendipitous Skull Discovery in Ethiopia: Is This the Oldest Known Modern Man? - History

They are described as the oldest known fossils of modern humans, or Homo sapiens .

What excites scientists so much is that the specimens fit neatly with the genetic studies that have suggested this time and part of Africa for the emergence of mankind.

"All the genetics have pointed to a geologically recent origin for humans in Africa - and now we have the fossils," said Professor Tim White, one of the co-leaders on the research team that found the skulls.

"These specimens are critical because they bridge the gap between the earlier more archaic forms in Africa and the fully modern humans that we see 100,000 years ago," the University of California at Berkeley, US, paleoanthropologist told BBC News Online.

The skulls are not an exact match to those of people living today they are slightly larger, longer and have more pronounced brow ridges.

The Herto discoveries were hailed on Wednesday by those researchers who have championed the idea that all humans living today come from a population that emerged from Africa within the last 200,000 years.

The proponents of the so-called Out of Africa hypothesis think this late migration of humans supplanted all other human-like species alive around the world at the time - such as the Neanderthals in Europe.

If modern features already existed in Africa 160,000 years ago, they argued, we could not have descended from species like Neanderthals.

"These skulls are fantastic evidence in support of the Out of Africa idea," Professor Chris Stringer, from London's Natural History Museum, told BBC News Online.

The skulls were found in fragments, at a fossil-rich site first identified in 1997, in a dry and dusty valley.

Stone tools and the fossil skull of a butchered hippo were the first artefacts to be picked up. Buffalo fossils were later recovered indicating the ancient humans had a meat-rich diet.

The most complete of the adult skulls was seen protruding from the ancient sediment it had been exposed by heavy rains and partially trampled by herds of cows.

The skull of the child - probably aged six or seven - had been shattered into more than 200 pieces and had to be painstakingly reconstructed.

All the skulls had cut marks indicating they had been de-fleshed in some kind of mortuary practice. The polishing on the skulls, however, suggests this was not simple cannibalism but more probably some kind of ritualistic behaviour.

This type of practice has been recorded in more modern societies, including some in New Guinea, in which the skulls of ancestors are preserved and worshipped.

The Herto skulls may therefore mark the earliest known example of conceptual thinking - the sophisticated behaviour that sets us apart from all other animals.


Voir la vidéo: Le crane virtuel de lancêtre commun dHomo sapiens ressemblerait à ça