Révolution culturelle

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À la suite de l'échec du Grand Bond en avant, Mao Zedong a quitté le poste de président de la République populaire de Chine. Cependant, il revient au pouvoir en 1966 lorsqu'il lance avec Lin Biao la Révolution culturelle. Le 3 septembre 1966, Lin Biao a prononcé un discours dans lequel il a exhorté les élèves des écoles et des collèges à critiquer les responsables du parti qui avaient été influencés par les idées de Nikita Khrouchtchev.

Mao était préoccupé par les chefs de parti tels que Liu Shaoqi, le président de l'État chinois, qui étaient en faveur de l'introduction du travail à la pièce, de plus grandes différences de salaires et de mesures visant à saper les fermes collectives et les usines.

Dans une tentative de déloger ceux au pouvoir qui favorisaient le modèle soviétique de communisme, Mao a galvanisé les étudiants et les jeunes travailleurs en tant que gardes rouges pour attaquer les révisionnistes du parti. Mao leur a dit que la révolution était en danger et qu'ils devaient tout faire pour empêcher l'émergence d'une classe privilégiée en Chine. Il a soutenu que c'était ce qui s'était passé en Union soviétique sous Joseph Staline et Nikita Khrouchtchev.

Lin Biao a compilé certains des écrits de Mao dans le manuel, Les citations du président Mao, et s'est arrangé pour obtenir une copie de ce qui est devenu connu sous le nom de Petit livre rouge, à chaque citoyen chinois.

Zhou Enlai a d'abord apporté son soutien à la campagne mais s'est inquiété lorsque des combats ont éclaté entre les gardes rouges et les révisionnistes. Afin de parvenir à la paix à la fin de 1966, il a appelé à la fin de ces attaques contre les responsables du parti. Mao est resté aux commandes de la Révolution culturelle et, avec le soutien de l'armée, a pu chasser les révisionnistes.

La Révolution culturelle prit fin lorsque Liu Shaoqi démissionna de tous ses postes le 13 octobre 1968. Lin Biao devint alors le successeur désigné de Mao.

Mao Zedong a officiellement déclaré que la Révolution culturelle était terminée en 1969, mais les historiens ont tendance à utiliser le terme « Révolution culturelle » pour décrire la période entre 1966 et l'arrestation de la Bande des Quatre en 1976.


RÉVOLUTION CULTURELLE

"Révolution culturelle" (kulturnaya revolyutsiya ) était un concept utilisé par Lénine dans ses derniers écrits (par exemple, son article de 1923 "Sur la coopération") pour désigner le développement culturel général du pays sous le socialisme, en mettant l'accent sur des questions telles que l'alphabétisation et l'hygiène, impliquant une transformation progressive de l'arriération que Lénine considérait comme l'héritage du tsarisme.

À la fin des années 1920, le terme a été repris et transformé par de jeunes militants culturels communistes qui cherchaient l'approbation des dirigeants du parti pour une attaque contre « l'hégémonie bourgeoise » dans la culture, c'est-à-dire contre l'establishment culturel, y compris Anatoly Lunacharsky et d'autres dirigeants de la Commissariat du Peuple des Lumières, et les valeurs de l'ancienne intelligentsia russe. Pour les militants, l'essence de la révolution culturelle était la "guerre des classes" - un assaut contre l'intelligentsia "bourgeoise" au nom du prolétariat - et ils désignaient littéralement la partie "révolution" du terme. Dans les années 1928 à 1931, les militants ont réussi à gagner le soutien des dirigeants du parti, mais l'ont perdu à nouveau en 1932 lorsque le Comité central a dissous la principale organisation militante, l'Association russe des écrivains prolétariens (RAPP), et a promu la réconciliation avec l'intelligentsia. .

À la fin des années 50 et dans les années 60, le concept de révolution culturelle a reçu un nouveau souffle en Union soviétique. L'inspiration est venue des écrits de Lénine, pas de l'épisode militant de 1928 à 1931, qui a été largement oublié ou supprimé comme étant discréditable. La révolution culturelle était désormais considérée comme un processus unique associé à la révolution socialiste, qui, pour la première fois, faisait de la culture la propriété de tout le peuple. L'accent était mis sur la mission civilisatrice du pouvoir soviétique, en particulier dans les républiques et régions « arriérées » non slaves du pays. Réfutant les suggestions des universitaires d'Europe de l'Est selon lesquelles la révolution culturelle n'était pas une étape nécessaire dans l'évolution des pays qui n'étaient pas en arrière lorsqu'ils sont arrivés au socialisme, des écrivains soviétiques tels que Maxim Kim ont décrit la révolution culturelle comme l'une des lois générales (zakonomernosti ) du socialisme réalisé d'abord en Union soviétique mais applicable à toutes les nations.

Dans l'historiographie soviétique occidentale depuis la fin des années 1970, le terme a souvent connoté l'épisode militant de la Révolution culturelle (préfigurant à certains égards la Révolution culturelle chinoise des années 1960) décrit dans le volume de 1978 édité par Sheila Fitzpatrick. Il a également été utilisé dans un sens différent de tout ce qui précède pour décrire une mentalité transformationniste bolchevique (ou, plus largement, révolutionnaire russe) endémique dans le premier quart du vingtième siècle (Joravsky Clark David-Fox).

Avec la collectivisation et le premier plan quinquennal, la Révolution culturelle a été l'un des grands bouleversements de la fin des années 1920 et des années 1930, parfois connu sous le nom de « Grande rupture » ​​(veliki perelom ) ou la "révolution d'en haut" de Staline. Il y avait cependant deux différences importantes entre la Révolution culturelle et les autres politiques de la « Grande rupture ». La première était que, alors que le tournant vers la collectivisation, l'élimination des koulaks et l'industrialisation au rythme forcé s'avéraient permanents, la Révolution culturelle fut de relativement courte durée. La seconde était que, contrairement aux campagnes de collectivisation et d'industrialisation, l'implication et l'engagement personnels de Staline se limitaient à quelques domaines, notamment les procès-spectacles d'ingénieurs « démolisseurs » et la formation d'une nouvelle intelligentsia prolétarienne par la promotion ouvrière (vydvizhenie ). Le fait que la Révolution culturelle ait été suivie de ce que Nicholas S. Timasheff a appelé une « grande retraite » de la politique culturelle et sociale au milieu des années 1930 suggère fortement que Staline, comme Lénine avant lui, manquait d'enthousiasme pour l'utopisme et l'iconoclasme qui ont inspiré de nombreux des jeunes militants culturels.

La plus influente des organisations militantes de la culture, la RAPP, militait depuis le milieu des années 1920 pour un abandon des politiques culturelles relativement tolérantes et pluralistes associées à Lounatcharski et à son Commissariat du Peuple des Lumières, et l'instauration d'un « prolétaire » intransigeant ( ce qui, dans les arts, signifiait souvent la règle communiste-militante) dans la littérature. Les prétentions du RAPP ont été repoussées en 1925, mais en 1928, l'atmosphère au sein de la direction du parti a brusquement changé avec la mise en scène du procès Shakhty, dans lequel des ingénieurs "bourgeois" servaient de synecdoque à l'intelligentsia russe non communiste dans son ensemble — ont été accusés de sabotage et de complot avec des puissances étrangères. Dans le même temps, Staline lança une campagne pour intensifier le recrutement et la promotion d'ouvriers et de jeunes communistes dans l'enseignement supérieur, en particulier les écoles d'ingénieurs, et les postes administratifs, dans le but de créer une "intelligentsia ouvrière-paysanne" pour remplacer l'ancienne bourgeoise. L'envers de cette politique était la purge des étudiants et des employés « socialement indésirables » des écoles, des universités et des ministères.

Staline a utilisé la campagne contre l'intelligentsia bourgeoise pour discréditer les opposants politiques, qu'il a pris soin de lier avec des intellectuels non communistes accusés de trahison dans la série de procès-spectacles qui a commencé en 1928. Des « droitiers » comme Nikolaï Boukharine et Alexeï Rykov, qui s'opposaient au maximaliste les plans de collectivisation forcée et d'industrialisation à un rythme forcé, sont devenus la cible d'une campagne de dénigrement qui les a liés à l'ennemi de classe, ce qui implique qu'ils étaient sympathiques, peut-être même alliés, aux koulaks ainsi qu'aux « naufrageurs » de l'intelligentsia bourgeoise.

En tant que « déchaînement » de militants dans tous les domaines de la culture et de l'érudition, ainsi que dans le mouvement de jeunesse communiste (le Komsomol), la Révolution culturelle a généré une multitude d'initiatives radicales spontanées et dirigées par le centre. Comme cela s'est produit plus tard lors de la Révolution culturelle chinoise, de jeunes radicaux du Komsomol ont lancé des raids contre la « bureaucratie » qui ont gravement perturbé le travail des institutions gouvernementales. La purge endémique de toutes sortes d'institutions, des écoles et des hôpitaux aux départements du gouvernement local, souvent initiée par des militants locaux sans instructions explicites du centre, a été tout aussi perturbatrice.

Parmi les principaux loci de l'activisme de la Révolution culturelle, avec le RAPP, se trouvaient l'Académie communiste et l'Institut des professeurs rouges, des institutions savantes dont le but spécifique était de former et de faire progresser une intelligentsia communiste. Bien que Staline ait eu des contacts avec certains de ces militants, et ait peut-être même caressé l'idée de créer sa propre « école » de jeunes intellectuels communistes, il se méfiait également d'eux en tant que groupe en raison de leur implication dans les luttes intestines du parti et de leur admiration pour le les deux intellectuels et théoriciens les plus renommés du parti, Trotsky et Boukharine. Les jeunes professeurs et étudiants de troisième cycle communistes s'efforcent de bousculer leurs disciplines, qui relèvent presque exclusivement des sciences humaines et sociales plutôt que des sciences naturelles, et de défier leurs professeurs « bourgeois ». Dans les sciences sociales, ce défi était généralement lancé au nom du marxisme, mais dans des domaines éloignés tels que la théorie musicale, le défi pouvait venir d'un groupe extérieur dont les idées n'avaient aucun fondement marxiste.

Les désaccords de longue date sur la théorie et la recherche ont pris une nouvelle urgence, et de nombreux projets visionnaires qui remettaient en question les idées acceptées ont trouvé pour la première fois un soutien institutionnel. En architecture, la planification utopique a prospéré. Les théoriciens du droit ont spéculé sur la dissolution imminente de la loi, tandis qu'un mouvement similaire dans l'éducation pour la dissolution de l'école a causé des dommages pratiques considérables au système scolaire. Sous l'impact de la Révolution culturelle, les responsables culturels russes s'occupant des petits peuples éleveurs de rennes du nord sont passés à une politique interventionniste de transformation active de la culture et du mode de vie autochtones. En écologie, la Révolution culturelle a exposé les écologistes aux attaques de militants inspirés par l'idéologie de la transformation de la nature.

En 1931 et 1932, le soutien officiel à la révolution culturelle de la guerre des classes prit fin. Les institutions professionnelles étaient en ruine et peu de travail était produit. Dans l'industrie, avec tant d'ouvriers promus et envoyés à l'université, il restait une pénurie d'ouvriers qualifiés dans les usines. En juin 1931, Staline réhabilite officiellement les ingénieurs bourgeois en avril 1932, la RAPP et d'autres organisations culturelles prolétariennes sont dissoutes. Beaucoup de radicaux qui avaient contribué à attaquer l'autorité établie pendant la Révolution culturelle ont été accusés de déviation et démis de leurs positions d'influence. Les spécialistes bourgeois qui avaient été licenciés ou arrêtés ont été autorisés à reprendre le travail. Dans le domaine de l'éducation, les théories radicales ont été répudiées et les normes traditionnelles rétablies, et les politiques de recrutement prolétarien agressif ont été discrètement abandonnées.

Mais même si c'était la fin de la Révolution culturelle antibourgeoise radicale, ce n'était guère un retour à la façon dont les choses étaient auparavant. La liberté académique avait été sérieusement restreinte et le contrôle du parti sur les institutions culturelles et savantes s'était renforcé. Des milliers de jeunes ouvriers, paysans et communistes (vydvizhentsy ) avaient été envoyés dans l'enseignement supérieur ou promus à des postes administratifs. Au cours des grandes purges de 1937 &# x2013 1938, de nombreux militants de la Révolution culturelle ont péri (souvent dénoncés par des collègues rancuniers), bien que d'autres aient survécu à des postes influents dans l'administration culturelle et universitaire. Mais la cohorte de vydvizhentsy, en particulier ceux formés en ingénierie qui ont obtenu leur diplôme dans la première moitié des années 1930, ont été les principaux bénéficiaires, bien qu'inconsciemment, des Grandes Purges. Les membres de cette cohorte, parfois connue sous le nom de « génération Brejnev », ont accédé à des postes de direction au sein du parti, du gouvernement et de la profession à la fin des années 1930 et ont continué à dominer l'élite politique pendant près d'un demi-siècle.

Voir également: collectivisation constructivisme compagnons de route industrialisation


La Révolution culturelle et l'histoire du totalitarisme

C ette semaine marque le 50e anniversaire du début de la Révolution culturelle en Chine. À partir de 1966, Mao Zedong, qui s'était quelque peu retiré de l'arrière-plan de la direction chinoise les années précédentes, mobilisa la jeunesse chinoise dans une nouvelle campagne contre les prétendus déviateurs du parti et ennemis de classe. Finalement, la terreur a détruit la vie et la carrière de peut-être des millions de Chinois, y compris toute personne dont la vie ou la carrière a montré des traces d'influence occidentale, y compris les musiciens classiques. La terreur a développé son propre élan, en particulier dans les campagnes, et n'a faibli qu'après la mort de Mao en 1976.

Rétrospectivement, ces événements ont une signification historique mondiale encore plus grande. Avec la terreur provoquée en même temps par les Khmers rouges au Cambodge, la Révolution culturelle a été la dernière explosion du totalitarisme du XXe siècle, un phénomène qui comprenait également la Russie stalinienne et l'Allemagne hitlérienne, et a été capturé pour toujours dans l'un des classiques de la littérature du XXe siècle, George Orwell&rsquos 1984.

Les régimes totalitaires classiques partageaient tous quelques caractéristiques. Ils ont tenté de contrôler tous les aspects de la vie de leur peuple, en enrôlant tout le monde dans une lutte commune contre des ennemis désignés, étrangers et nationaux, et en les forçant tous à adopter une idéologie officielle. Dans la Russie stalinienne et la Chine maoriste, les principaux ennemis étaient des ennemis de classe : les capitalistes, les propriétaires terriens, les paysans les plus riches et les agents étrangers de toutes sortes. Dans l'Allemagne nazie, ils comprenaient tous ceux qui n'appartenaient pas à la communauté nationale, y compris les socialistes et les communistes, les juifs et toute autre minorité ethnique. Tous ces régimes ont créé un parti unique qui s'est tenu en dehors de l'État traditionnel, mais qui l'a aussi largement dominé. Tous ont assassiné ou emprisonné des millions de leurs citoyens. Tous ont organisé des jeunes hommes et femmes dans divers types d'organisations et de milices en uniforme pour tourner leurs énergies dans des directions politiques approuvées. En Chine et en URSS, ils ont également pris le contrôle de l'économie nationale. Et ils ont maintenu un monopole absolu sur toutes les formes d'expression publique, ne permettant jamais à la dissidence d'émerger. Ce qui les distinguait le plus des autres régimes autoritaires était leur mobilisation active de tout leur peuple dans une lutte contre des ennemis désignés.

Comme tout phénomène historique réussi, ces régimes s'appuyaient sur des aspects très réels de la nature humaine. S'immerger soi-même dans une lutte commune peut être étrangement libérateur et exaltant, et des nations de toutes sortes s'en sont inspirées pendant les guerres. Pourtant, le problème rencontré par tous ces régimes était que de telles passions ne peuvent être soutenues que si longtemps.

Finalement, les élites et le reste de la population se lassent de la lutte et veulent s'installer pour profiter d'une vie plus paisible. Ce changement, cependant, affaiblira leur allégeance au régime et à ses objectifs. La direction répond généralement par une nouvelle campagne contre ses ennemis, mais à ce stade, la plupart de ses vrais ennemis sont morts ou contraints à l'exil depuis longtemps. Il doit donc se retourner soit contre des innocents, soit contre sa propre structure de parti. C'est ce que Staline a fait dans les années 1930, lorsqu'il a éviscéré la direction du parti et de l'armée, et ce que Mao a décidé de faire il y a 50 ans. Et Orwell, écrivant alors que le stalinisme restait à son apogée et que Mao gagnait sa guerre civile, a parfaitement capturé l'atmosphère de lutte sans fin contre des ennemis imaginaires dans 1984, où personne n'est à l'abri des soupçons de ses voisins ou de ses enfants, et où les membres du parti disparaissent périodiquement.

Nous ne devons cependant pas perdre de vue un autre aspect clé de ces régimes. Alors qu'ils déchaînaient avec succès les passions populaires et menaient des campagnes de terreur, ils prétendaient être fondés sur la science et la raison et se présentaient comme le sommet de l'illumination humaine. Staline et Mao prétendaient mettre en œuvre le « socialisme scientifique » de Karl Marx, tandis qu'Hitler pensait que la pureté raciale lui permettrait, ainsi qu'aux nazis, de créer un meilleur type d'être humain. Et en effet, tous ces régimes ont réalisé des prouesses d'organisation extraordinaires, en matière d'infrastructure et d'industrie (en URSS et en Allemagne au moins), et de guerre. Aucun d'eux, cependant, n'a réussi à faire perdurer leurs régimes. La guerre a fait tomber les nazis après seulement 12 ans, et les forces humaines naturelles ont conduit à l'effondrement de l'URSS et du communisme après 72 ans, en 1989.

Bien que le Parti communiste dirige toujours la Chine, 67 ans après la première prise de pouvoir de Mao, ce pays ne pouvait plus être décrit comme un État totalitaire. On peut en dire autant du Vietnam. Une forme plus douce de totalitarisme a survécu pendant 57 ans à Cuba, mais l'ouverture des relations avec les États-Unis y apportera probablement aussi bientôt d'autres changements. La Corée du Nord est maintenant le seul exemple restant du totalitarisme du 20e siècle.

Mais cela ne veut pas dire que le totalitarisme est parti.

Au cours des années 1990, après la chute de l'URSS, beaucoup ont prédit un triomphe durable de la démocratie. Mais juste au moment où la Révolution culturelle touchait à sa fin en Chine, un autre type de totalitarisme a commencé à prendre sa place, basé non pas sur les Lumières, mais sur la religion. Le régime de Khomeini en Iran, arrivé au pouvoir en 1979, a cherché à réguler tous les aspects de la vie iranienne selon une interprétation stricte de l'islam. Alors que de nombreuses monarchies traditionnelles avaient imposé l'orthodoxie religieuse dans le passé, ce fut le premier régime du XXe siècle à utiliser un gouvernement national moderne pour imposer une observance et une conduite religieuses strictes. Un an seulement après sa prise de pouvoir, le régime a également dû mobiliser son peuple pour une guerre totale avec l'Irak qui a duré huit ans. Le régime iranien a aujourd'hui 37 ans, et comme l'URSS en 1954 ou la Chine communiste en 1986, il a connu un refroidissement de sa ferveur idéologique.

Le régime iranien a eu des imitateurs. ISIS a maintenant créé un nouveau mouvement totalitaire basé sur sa propre interprétation de l'Islam. Bien que le groupe ne soit pas reconnu internationalement comme un État, il porte les marques d'un gouvernement totalitaire : enrégimentant la vie de toutes les personnes sous son contrôle, terrorisant et assassinant les non-musulmans et s'engageant dans une lutte sans fin pour s'emparer de l'ensemble du Moyen-Orient et créer un califat.

L'impulsion à enrégimenter la vie de tout un peuple est toujours la base du totalitarisme. Alors que les nouveaux mouvements sont loin d'être aussi importants ou aussi dangereux que le communisme ou le nazisme, ils posent au moins un défi idéologique au monde moderne. Alors que les nazis et les communistes affirmaient que tous leurs travaux étaient basés sur la raison et la science, l'Etat islamique rejette les deux et fait spécifiquement appel à la foi. Ils ont relancé une guerre entre la foi et la raison qui semblait avoir été gagnée il y a seulement quelques décennies.

Les historiens expliquent comment le passé informe le présent

David Kaiser, historien, a enseigné à Harvard, Carnegie Mellon, Williams College et le Naval War College. Il est l'auteur de sept livres, dont, plus récemment, No End Save Victory : comment FDR a mené la nation à la guerre. Il vit à Watertown, Massachusetts.


De qui était l'idée et quel était le but ?

La Révolution culturelle a été conçue par le « grand timonier » chinois, le président Mao Zedong.

Dix-sept ans après la prise du pouvoir par ses troupes, Mao a vu dans sa dernière campagne politique un moyen de revigorer la révolution communiste en renforçant l'idéologie et en éliminant les opposants.

« Notre objectif est de lutter contre et d'écraser les personnes en position d'autorité qui empruntent la voie capitaliste. afin de faciliter la consolidation et le développement du système socialiste », a déclaré une première directive.

Frank Dikötter, l'auteur d'un nouveau livre sur la période, dit que Mao espérait que son mouvement ferait de la Chine le summum de l'univers socialiste et ferait de lui « l'homme qui conduit la planète Terre au communisme ».

Gardes rouges chinois pendant la révolution culturelle en 1966. Photographie : Universal History Archive/UIG via Getty Images

Mais c'était aussi une tentative du vieux dictateur, dont l'autorité avait été durement touchée par la calamiteuse Grande Famine des années 1950, de reprendre le contrôle du parti en effaçant les ennemis, réels ou imaginaires.

«C'était une lutte de pouvoir menée. derrière l'écran de fumée d'un mouvement de masse fictif », a écrit le chercheur belge Pierre Ryckmans dans son récit accablant de la Révolution culturelle, Les habits neufs du président.


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Le plus connu des nouveaux historiens autoproclamés est Yang Jisheng, dont le récit détaillé du Grand Bond en avant de Mao, la pire catastrophe causée par l'homme au monde, une tentative mal conçue de relancer l'économie chinoise qui a entraîné la mort de certains 36 millions de personnes par famine—a été publié à Hong Kong en 2008. Bien que ce livre, Pierre tombale, était interdit sur le continent, il y circulait dans des versions samizdat disponibles en ligne et auprès de libraires ambulants, qui cachaient des exemplaires sur leurs chariots. Quatre ans plus tard, édité et traduit en anglais par Guo et Stacy Mosher, il a été publié internationalement avec un grand succès, et en 2016, Yang a reçu un prix pour « conscience et intégrité dans le journalisme » de Harvard. Il lui a été interdit de quitter le pays pour assister à la cérémonie de remise des prix et a déclaré à des amis qu'il craignait d'être sous surveillance constante.

Plutôt que d'être châtié, Yang a recommencé. Son dernier livre, Le monde à l'envers, a été publié il y a quatre ans à Hong Kong et est maintenant en anglais, grâce aux mêmes traducteurs. C'est un récit impitoyable de la Révolution culturelle, une autre mésaventure de Mao, qui a commencé en 1966 et n'a pris fin qu'avec sa mort en 1976.

Yang est né en 1940 dans la province du Hubei, au centre de la Chine. Dans une scène déchirante dans Pierre tombale, il écrit qu'il rentrait de l'école pour trouver son oncle bien-aimé - qui avait abandonné son dernier morceau de viande pour que le garçon qu'il avait élevé comme un fils puisse manger - incapable de lever la main pour le saluer, ses yeux enfoncés et son visage décharné. Cela s'est produit en 1959, au plus fort de la famine, mais il faudra des décennies avant que Yang comprenne que la mort de son oncle faisait partie d'une tragédie nationale et que Mao était à blâmer.

Pendant ce temps, Yang a coché toutes les cases pour établir sa bonne foi communiste. Il a rejoint la Ligue de la jeunesse communiste en tant que rédacteur en chef du tabloïd polycopié de son lycée, Jeune communiste et a écrit un poème faisant l'éloge du Grand Bond en avant. Il a étudié l'ingénierie à la prestigieuse université Tsinghua de Pékin, bien que ses études aient été interrompues au début de la Révolution culturelle, lorsque lui et d'autres étudiants ont été envoyés à travers le pays dans le cadre de ce que Mao a appelé le « grand réseautage » pour faire passer le mot. En 1968, Yang est devenu reporter pour l'agence de presse Xinhua. Là, écrira-t-il plus tard, il apprit « comment les « nouvelles » étaient fabriquées et comment les organes de presse servaient de porte-parole du pouvoir politique ».

Un propriétaire est publiquement humilié. (Li Zhensheng / Contacter les images de presse)

Mais ce n'est que lors de la répression contre les manifestants pro-démocratie sur la place Tiananmen en 1989 que Yang a eu un réveil politique. « Le sang de ces jeunes étudiants a nettoyé mon cerveau de tous les mensonges que j'avais acceptés au cours des décennies précédentes », a-t-il écrit dans Pierre tombale. Il a juré de découvrir la vérité. Sous prétexte de faire des recherches économiques, Yang a commencé à creuser dans le Grand Bond en avant, découvrant l'ampleur de la famine et le degré de culpabilité du Parti communiste. Son travail à Xinhua et son adhésion au parti lui ont donné accès à des archives fermées aux autres chercheurs.

En abordant la Révolution culturelle, il reconnaît que ses expériences de première main au cours de ces années ne se sont pas avérées d'une grande aide. À l'époque, il ne l'avait pas bien compris et "la forêt lui manquait pour les arbres", écrit-il. Cinq ans après la fin des bouleversements, le Comité central du Parti communiste a adopté une résolution de 1981 fixant la ligne officielle de l'horrible tourmente. Il a décrit la Révolution culturelle comme occasionnant « le revers le plus grave et les pertes les plus lourdes subies par le Parti, l'État et le peuple » depuis la fondation du pays. Dans le même temps, il était clair que Mao lui-même – l'inspiration sans laquelle le Parti communiste chinois ne pourrait rester au pouvoir – ne devait pas être jeté sur le tas d'ordures de l'histoire. « Il est vrai qu'il a commis de grossières erreurs pendant la Révolution culturelle », poursuit la résolution, « mais, si nous jugeons ses activités dans leur ensemble, ses contributions à la révolution chinoise l'emportent de loin sur ses erreurs. Pour disculper Mao, une grande partie de la violence a été imputée à sa femme, Jiang Qing, et à trois autres radicaux, connus sous le nom de Gang of Four.

Dans Le monde à l'envers, Yang habite toujours beaucoup au milieu des arbres, mais il apporte maintenant de la vivacité et de l'immédiateté à un récit qui concorde avec la vision occidentale dominante de la forêt : Mao, soutient-il, porte la responsabilité de la lutte de pouvoir en cascade qui a plongé la Chine dans le chaos, un évaluation étayée par les travaux de, entre autres historiens, Roderick MacFarquhar et Michael Schoenhals, les auteurs du classique de 2006 La dernière révolution de Mao. Le livre de Yang n'a pas de héros, seulement des essaims de combattants engagés dans un « processus répétitif dans lequel les différentes parties ont pris à tour de rôle le dessus et ont perdu le pouvoir, ont été honorées et emprisonnées, et ont été purgées et purgées » - un cycle inévitable, croit-il, dans un système totalitaire. Yang, qui a pris sa retraite de Xinhua en 2001, n'a pas obtenu autant de documents d'archives pour ce livre, mais il a bénéficié du travail récent d'autres chroniqueurs intrépides, auxquels il attribue de nombreux nouveaux détails effrayants sur la façon dont la violence à Pékin s'est propagée au la campagne.

La Révolution culturelle était la dernière tentative de Mao pour créer la société socialiste utopique qu'il avait longtemps envisagée, bien qu'il ait peut-être été moins motivé par l'idéologie que par la survie politique. Mao a fait face à des critiques internes pour la catastrophe qu'était le Grand Bond en avant. Il était bouleversé par ce qui s'était passé en Union soviétique lorsque Nikita Khrouchtchev a commencé à dénoncer la brutalité de Joseph Staline après sa mort en 1953. Le despote vieillissant de la Chine (Mao a eu 73 ans l'année du début de la révolution) ne pouvait s'empêcher de se demander lequel de ses successeurs désignés trahir de la même manière son héritage.

Pour purger les traîtres présumés des échelons supérieurs, Mao a contourné la bureaucratie du Parti communiste. Il a nommé ses étudiants guerriers dès l'âge de 14 ans, les Gardes rouges, avec des casquettes et des uniformes amples cintrés autour de leur taille fine. À l'été 1966, ils se sont déchaînés pour extirper contre-révolutionnaires et réactionnaires (« Balayez les monstres et les démons », le Quotidien du Peuple exhorté), un mandat qui équivalait à un feu vert pour tourmenter des ennemis réels et imaginaires. Les gardes rouges ont persécuté leurs professeurs. Ils ont brisé des antiquités, brûlé des livres et saccagé des maisons privées. (Les pianos et les bas en nylon, note Yang, faisaient partie des articles bourgeois ciblés.) Essayant de freiner la jeunesse trop zélée, Mao a fini par envoyer quelque 16 millions d'adolescents et de jeunes adultes dans les zones rurales pour effectuer des travaux pénibles. Il a également envoyé des unités militaires pour désamorcer la violence croissante, mais la Révolution culturelle avait pris sa propre vie.

Les écoliers défilent à l'occasion de la fête nationale. (Li Zhensheng / Contacter les images de presse)

Dans les pages de Yang, Mao est un empereur dément, caquetant follement contre son propre travail alors que des milices rivales - chacune prétendant être les fidèles exécuteurs de la volonté de Mao, toutes en grande partie des pions dans la lutte pour le pouvoir de Pékin - s'entretuent. « À chaque vague de revers et de luttes, les gens ordinaires étaient barattés et matraqués dans une misère abjecte », écrit Yang, « tandis que Mao, de loin, proclamait avec audace : ‘Regardez, le monde est en train de basculer !’ »

Pourtant, l'appétit de Mao pour le chaos avait ses limites, comme le documente Yang dans un chapitre dramatique sur ce que l'on appelle « l'incident de Wuhan », d'après la ville du centre de la Chine. En juillet 1967, une faction soutenue par le commandant des forces de l'Armée populaire de libération de la région s'est affrontée avec une autre soutenue par les dirigeants de la Révolution culturelle à Pékin. C'était une insurrection militaire qui aurait pu pousser la Chine dans une guerre civile à part entière. Mao a fait un voyage secret pour superviser une trêve, mais a fini par se recroqueviller dans une maison d'hôtes au bord du lac alors que la violence faisait rage à proximité. Zhou Enlai, le chef du gouvernement chinois, a organisé son évacuation à bord d'un avion de l'armée de l'air.

« Dans quelle direction allons-nous ? demanda le pilote à Mao alors qu'il montait dans l'avion.

"Décollez d'abord", a répondu un Mao paniqué.

Ce qui a commencé comme une brutalité occasionnelle – des ennemis de classe forcés de porter des bonnets d'âne ridicules ou de se tenir dans des positions de stress – a dégénéré en un sadisme pur et simple. À la périphérie de Pékin, où les routes périphériques encombrées mènent désormais à des complexes fortifiés avec des villas de luxe, des voisins se sont torturés et s'entretuent dans les années 1960, en utilisant les méthodes les plus cruelles imaginables. Les gens que l'on disait être la progéniture des propriétaires terriens étaient hachés avec des outils agricoles et décapités. Les nourrissons de sexe masculin étaient déchirés par les jambes pour les empêcher de grandir pour se venger. Lors d'un célèbre massacre dans le comté de Dao, dans la province du Hunan, les membres de deux factions rivales – l'Alliance rouge et l'Alliance révolutionnaire – se sont massacrés. Tant de cadavres gonflés ont flotté le long de la rivière Xiaoshui que des corps ont obstrué le barrage en aval, créant une écume rouge à la surface du réservoir. Au cours d'une série de massacres dans la province du Guangxi, au moins 80 000 personnes ont été assassinées lors d'un incident de 1967, les tueurs ont mangé le foie et la chair de certaines de leurs victimes.

On estime que 1,5 million de personnes ont été tuées pendant la Révolution culturelle. Le nombre de morts est dérisoire par rapport à celui du Grand Bond en avant, mais à certains égards, c'était pire : lorsque les gens ont consommé de la chair humaine pendant la Révolution culturelle, ils étaient motivés par la cruauté, pas par la famine. S'éloignant des sombres détails pour situer le bouleversement dans l'histoire plus large de la Chine, Yang voit une dynamique inexorable à l'œuvre. « L'anarchisme perdure parce que la machine d'État produit une oppression de classe et des privilèges bureaucratiques », écrit-il. « L'appareil d'État est indispensable parce que les gens redoutent le pouvoir destructeur de l'anarchisme. Le processus de la Révolution culturelle a été celui d’une lutte répétée entre l’anarchisme et le pouvoir d’État.’’

In China, the Cultural Revolution has not been quite as taboo as other Communist Party calamities, such as the Great Leap Forward and the Tiananmen Square crackdown, which have almost entirely vanished from public discourse. At least two museums in China have collections dedicated to the Cultural Revolution, one near Chengdu, the capital of Sichuan province, and another in the southeastern port city of Shantou, which now appears to be closed. And for all the horrors associated with that period, many Chinese and foreigners have a fondness for what has since become kitsch—the Mao pins and posters, the Little Red Books that the marauding Red Guards waved, even porcelain figurines of people in dunce caps. (I confess I bought one a few years back at a flea market in Beijing.) A decade ago, a craze for Cultural Revolution songs, dances, and uniforms took off in the huge southwestern city of Chongqing, tapping a vein of nostalgia for the revolutionary spirit of the old days. The campaign was led by the party boss Bo Xilai, who was eventually purged and imprisoned in a power struggle that ended with the ascension of Xi Jinping to the party leadership in 2012. History seemed to be repeating itself.

Although Xi is widely considered the most authoritarian leader since Mao, and is often referred to in the foreign press as “the new Mao,” he is no fan of the Cultural Revolution. As a teenager, he was one of the 16 million Chinese youths exiled to the countryside, where he lived in a cave while toiling away. His father, Xi Zhongxun, a former comrade of Mao’s, was purged repeatedly. And yet Xi has anointed himself the custodian of Mao’s legacy. He has twice paid homage to Mao’s mausoleum in Tiananmen Square, bowing reverently to the statue of the Great Helmsman.

Tolerance for free expression has shrunk under Xi. A few officials have been fired for criticizing Mao. In recent years, teachers have been disciplined for what is called “improper speech,” which encompasses disrespecting Mao’s legacy. Some textbooks gloss over the decade of chaos, a retreat from the admission of mass suffering in the 1981 resolution, which ushered in a period of relative openness compared with today.

Confiscated stocks and savings-deposit books are burned. (Li Zhensheng / Contact Press Images)

In 2008, when Tombstone first appeared, the Chinese leadership was more accepting of criticism. Two of Yang’s contemporaries at Tsinghua University in the 1960s had by then risen to the top ranks of the Communist Party—the former leader Hu Jintao and Wu Bangguo, the head of the Standing Committee of the National People’s Congress—and he received indirect messages of support, according to Minxin Pei, a political scientist at Claremont McKenna College and a friend of Yang’s. “The book resonated with the top Chinese leadership because they knew the system could not produce its own history,” he told me. The problem for Yang today “is the overall sense of insecurity of the current regime.”

Yang, now 81, is still living in Beijing. He was so nervous about the repercussions of The World Turned Upside Down that he initially tried to delay publication of the English edition, according to friends, out of worry that his grandson—who was applying to university—might bear the brunt of reprisals. But the repressive political climate in China today makes honest assessments of Communist Party history ever more urgent, Guo told me. “Ever since the time of Zuo Qiuming [a historian from the sixth and fifth centuries B.C.] and Confucius, truthfully recorded history has been considered a mirror against which the present is viewed and a stern warning against rulers’ abuse of power.” He pointed as well to a more contemporary, Western source, George Orwell’s 1984, and its mantra, “Who controls the past controls the future: Who controls the present controls the past.”

Unlike the imperial dynasties, the Communist Party can’t claim a mandate from heaven. “If it admits error,” Guo said, “it loses legitimacy.”

This article appears in the January/February 2021 print edition with the headline “China’s Rebel Historians.”


2. The Chinese Revolution (1911)

Sun Yat-sen Memorial Hall in Guangzhou, China. Image credit: cozyta/Shutterstock

Because of a series of failed wars, the Qing dynasty was quickly losing prominence in Asia. Nationwide frustrations soon sparked rebellious thoughts among the common citizens. As a result, in the earliest years of the 20 th century, the Revolutionary Alliance was formed in an attempt to abolish the imperial system. Dubbed the Father of the Nation, politician and physician Sun Yat-sen played an instrumental role in the movement. Several revolts were launched, all of which were quashed by the Qing army. But in the fall of 1911, an uprising in Wuchang turned the tide.

In the interest of stopping the bloodshed, the Qing court began discussing the possibility of a constitutional monarchy, going so far as naming Yuan Shikai as the new premier. Even with the promise of reform, the various Chinese provinces declared their allegiance to the Revolutionary Alliance. Representatives of the provinces gathered for the first national assembly where they elected Sun Yat-sen as the provisional president of the new Republic of China.

In 1912, the emperor abdicated the throne, bringing an end to the imperial system and the centuries-long rule of the Qing dynasty. After negotiating, Yuan Shikai agreed to the formation of the Republic as long as he was named the first official president. The revolution of 1911 was a critical moment in Chinese history because of how it paved the way for the Chinese Communist Revolution in 1949, an uprising that established the People’s Republic of China under the rule of Mao Zedong.


The Cultural Revolution

The Cultural Revolution had a massive impact on China from 1965 to 1968. The Cultural Revolution is the name given to Mao’s attempt to reassert his beliefs in China. Mao had been less than a dynamic leader from the late 1950’s on, and feared others in the party might be taking on a leading role that weakened his power within the party and the country. This probably explains the Cultural Revolution – it was an attempt by Mao to re-impose his authority on the party and therefore the country.

The movement began in September 1965 with a speech by Lin Piao who urged pupils in schools and colleges to return to the basic principles of the revolutionary movement. Chinese youths were also encouraged to openly criticise the liberals in the Chinese Communist Party and those apparently influenced by Nikita Khruschev of the USSR. Educational establishments were considered to be too academic and, therefore, too elitist.

Mao believed that the progress China had made since 1949 had lead to a privileged class developing – engineers, scientists, factory managers etc. Mao also believed that these people were acquiring too much power at his expense. Mao was concerned that a new class of mandarins was emerging in China who had no idea about the lifestyle of the normal person in China.

Red Guards (groups of youths who banded themselves together) encouraged all the youth in China to criticise those who Mao deemed untrustworthy with regards to the direction he wanted China to take. No-one was safe from criticism: writers, economists and anyone associated with the man Mao considered his main rival – Liu Shao-chi. Anyone who was deemed to have developed a superior attitude was considered an enemy of the party and people.

Mao deliberately set out to create a cult for himself and to purge the Chinese Communist Party of anyone who did not fully support Mao. His main selling point was a desire to create a China which had peasants, workers and educated people working together – no-one was better than anyone else and all working for the good of China – a classless society.

However, the enthusiasm of the Red Guards nearly pushed China into social turmoil. Schools and colleges were closed and the economy started to suffer. Groups of Red Guards fought Red Guards as each separate unit believed that it knew best how China should proceed. In some areas the activities of the Red Guard got out of hand. They turned their anger on foreigners and foreign embassies got attacked. The British Embassy was burned down completely.

The looming chaos was only checked when Zhou Enlai urged for a return to normality. He had been one of the leading members of the Chinese Communist Party to encourage all party members to submit themselves to criticism but he quickly realised that the experiment that was the Cultural Revolution had got out of hand and was spiralling out of control.

In October 1968, Liu Shao-chi was expelled from the party and this is generally seen by historians as the end of the Cultural Revolution. Mao had witnessed the removal of a potential rival in the party and therefore saw no need for the Cultural Revolution to continue.


Quotations: the Cultural Revolution

This page contains a collection of Chinese Revolution quotations about the Cultural Revolution, made by prominent leaders, figures, observers and historians. These quotations have been selected and compiled by Alpha History authors. If you would like to suggest a quotation for these pages, please contact Alpha History.

“Marxism comprises many principles, but in the final analysis they can all be brought back to a single sentence: it is right to rebel.”
Mao Zedong, 1939 (often cited by the Red Guards)

“We need determined people who are young, have little education, a firm attitude and the political experience to take over the work… When we started to make revolution we were mere 23-year-old boys, while the rulers of that time… were old and experienced. They had more learning – but we had more truth.”
Mao Zedong, 1958

“A big character poster is an extremely useful new weapon. It can be used anywhere as long as the masses are there: city, village, factory, commune, store, government office, school, military unity and street. It has been widely used and should be used indefinitely.”
Mao Zedong, 1958

“[The play] Hai Rui Dismissed from Office is not a fragrant flower but a poisonous weed… Its influence is great and its poison widespread. If we do not clean it up, it will be harmful to the affairs of the people.”
Yao Wenyuan, 1965

“Lately some weird happenings and weird phenomena deserve our awareness. There is a decided possibility of a coup involving killings, seizure of power and restoration of the capitalist class, and of attempts to eliminate the socialist way… We must not be paralysed in our thoughts. We must take categorical action and discover the capitalist-class representatives, time bombs and landmines, and eliminate them… We must criticise them, expose them until they are driven out of the party.”
Lin Biao, 1966

“The representatives of the capitalist class who have infiltrated our party, our government, our armed forces and various cultural groups are actually a batch of counter-revolutionary revisionists… They are Khrushchev types and they are sleeping right next to us. All levels of Party cadre must b especially aware of this point.”
The CCP’s May 16th circular, 1966

“Raise high the great red flag of Mao Zedong Thought, unite around the Party and Chairman Mao, and crush all kinds of constraints and subversive plots of revisionism… to carry the socialist revolution to the end.
A big character poster from 1966

“If the father is a hero, the son is a real man. If the father is a reactionary, the son is a bastard. That’s basically how it works.”
A slogan used by Beijing Red Guards, 1966

“We firmly support your proletarian revolutionary spirit of daring to break through, to act, to make revolution and to rise up in rebellion… Overthrow those persons in power taking the capitalist road, overthrow the bourgeois reactionary authorities and all bourgeois loyalists.”
Lin Biao’s speech to the Red Guards on August 18th 1966

“Our constitution allows people to have freedoms of speech and assembly. Chairman Mao tells us frequently that in order for the leadership to correct mistakes, the revolutionary masses must have the freedom of petition and strikes… The popular masses are allowed to criticise publicly through big and small character posters, big airings, big releases and big debates.”
Zhou Enlai, August 1966

“Speaking out freely, airing views fully, holding great debates and writing big-character posters are a new form of carrying on socialist revolution created by the masses. The state should ensure to the masses the right to use these forms to create a political situation.”
The Fourth National People’s Congress, January 1967

“In some high schools, students killed their principals and then cooked and ate the bodies to celebrate a triumph over ‘counter-revolutionaries’.”
Zheng Yi, Chinese writer

“Resuming classes to make revolution means to reopen class in Mao Zedong Thought and in the Great Proletarian Revolution!”
People’s Daily, 1967

“To promote proletariat educational revolution, we must rely on the school’s revolutionary students, revolutionary teachers and workers. We must rely on the activists among them.”
Mao Zedong, 1967

“Some people say that China loves peace. That’s bragging. In fact, the Chinese love struggle. I do, for one.”
Mao Zedong, 1967

“I won’t be happy till I die. I’ve never lived a good day in my life. My mother was beaten to death, my father was left senseless, and I still have to beg for everything. That is what the Cultural Revolution did. It is unfixable. My scars will never heal.”
Lihua, a victim of the Cultural Revolution

“It was at this time, the height of the Cultural Revolution, that Mao was sometimes in bed with three, four, even five women simultaneously.”
Li Zhisui, Mao Zedong’s personal physician

“I was Chairman Mao’s dog. What he said to bite, I bit.”
Jiang Qing on her role in the Cultural Revolution

“Chairman Mao is very strict with me. Most of all, he is a strict teacher to me. Naturally he does not take my hands and make them do things the way he wishes others to do… We have lived together but he is the silent type. He does not talk much.”
Jiang Qing, 1968

“I saw our most, most, most dearly beloved leader Chairman Mao. Comrades, I have seen Chairman Mao! Today I am so happy that my heart is about to burst… I have decided to make today my birthday. Today I start a new life.”
An unnamed Red Guard at the height of the Cultural Revolution

“The purpose of the Great Proletarian Cultural Revolution is to destroy the old culture. You cannot stop us!”
An unnamed Red Guard, 1966

“Father is dear, Mother is dear. But Chairman Mao is dearest of all.”
Junior school oath, circa 1967

“We will swing a big stick, demonstrate magic, exhibit supernatural power, turn heaven and earth upside down. We are going to throw men and horses off their feet, make flowers wither so that they flow away with the water. We want to heap chaos upon chaos.”
An unnamed Red Guard during the Cultural Revolution

“We were told that we needed to use violence to destroy a class, spiritually and physically. That was justification enough for torturing someone. They weren’t considered human anymore. If they were the enemy, they deserved to be strangled to death, and they deserved to be tortured. This was the education we received… the Cultural Revolution brought out the worst in people and the worst in the political system.”
Xi Qinsheng, former Red Guard

“The Cultural Revolution must be reassessed. Mao Zedong was 70 per cent good and 30 per cent bad.”
Big character poster, 1978

“Your action indicates that you are expressing hatred and denunciation of landowners, the bourgeoisie, imperialism, revisionists and their running dogs who exploit workers, peasants, revolutionary intellectuals and parties. Your actions suggest that your rebellion… is justified. You have my warmest and fullest support.”
Mao Zedong to the Red Guards, 1966

“Chief responsibility for the grave error of the Cultural Revolution does indeed lie with Comrade Mao Zedong… his prestige reached a peak and he began to get arrogant… Comrade Mao Zedong was a great Marxist and a great revolutionary. It is true he made gross mistakes during the Cultural Revolution but his contribution to the Chinese Revolution far outweighs his mistakes.”
Chinese Communist Party history text, 1981

“Some think that… inciting the people [during the Cultural Revolution] is democracy. In fact, inciting the people is to start civil war. We know the lessons of history.”
Deng Xiaoping, speaking in 1993


Erased History: Lessons from Mao Zedong's 'Great Proletarian Cultural Revolution'

The Cultural Revolution was about purging non-communists.

“At the beginning of the Cultural Revolution in 1966, young Red Guards went from house to house, seeking to eradicate all vestiges of what they called “the four ‘olds’ “–old ideas, old customs, old culture and old habits. Nothing better exemplified the four olds than books.” – Jim Mann of the Los Angeles Times, 1985

There are unmistakable parallels from Mao Zedong’s “Great Proletarian Cultural Revolution” and Marxist movements today across the West. The Cultural Revolution started with book-burning and quickly turned into tearing down statues and changing the names of places and “especially street names.” Then, the Red Guards would drag “enemies” out of their homes and publicly shame them during “struggle sessions.” Finally, the Red Guards would go from house to house, confiscating property and sometimes torturing and killing the people they considered to be against the communist revolution.

The Cultural Revolution was about purging non-communists. The effort came after forced collectivization during the “Great Leap Forward” from 1958 – 1962 led to massive famine “that cost more than 40 million lives.” In the wake of the horrific Great Leap Forward, Mao Zedong had to destroy those who started to shift from communist thought. On August 8, 1966, the Central Committee of the Chinese Communist Party (CCP) explained:

“Although the bourgeoisie has been overthrown, it is still trying to use the old ideas, culture, customs and habits of the exploiting classes to corrupt the masses, capture their minds and endeavor to stage a come-back.”

In order to cling to power, the CCP explained that their objective:

“…is to struggle against and crush those persons in authority who are taking the capitalist road, to criticize and repudiate the reactionary bourgeois academic ‘authorities’ and the ideology of the bourgeoisie and all other exploiting classes and to transform education, literature and art and all other parts of the superstructure that do not correspond to the socialist economic base, so as to facilitate the consolidation and development of the socialist system.”

Mao had to suppress opposition, as all communists must to keep power after it is made clear that their disastrous policies wreak havoc on citizens. Mao’s Cultural Revolution claimed the lives of 7.73 million innocent human beings and spanned from May 16, 1966 until Mao Zedong’s death on September 9, 1976. Mao “unleashed the [Cultural Revolution] movement by urging young people to rise up against their parents and teachers”.

The feared Red Guards, who oversaw the vast destruction during that evil period in China, consisted of militant high school and university students who were tasked with “eliminating all remnants of the old culture in China” and “purging” party leaders deemed “insufficiently revolutionary.” The Red Guards were simply heavily indoctrinated teens used by Mao “to enforce communism by removing capitalist, traditional and cultural elements from society” and are reminiscent of Hitler’s Brown Shirts in Germany and Antifa in America and across the West today.

Citizens were only allowed to read from “The Little Red Book,” or “Quotations from Chairman Mao Zedong” and other limited communist propaganda. According to the BBC, “[T]he Ministry of Culture aimed to distribute a copy to every Chinese citizen and hundreds of new printing houses were built in order to achieve this.”

The images below reveal the militant nature of the Cultural Revolution featuring Red Guards tearing down Buddha statues, reading the Little Red Book and burning forbidden books.

During that reign of terror, nobody was safe from the Red Guards, who could, without warning or evidence, target anyone as being an enemy of Mao and drag you to a “struggle session,” where you would be humiliated and even tortured and killed for hours on end in front of audiences that came to witness the spectacle and who delighted in the mob’s rage. Or, they could just torture people in their homes.

Very little about that period is documented and today’s Chinese Communist Party strategically works to convince citizens that times have gotten much better since the time of the Red Guards. As communists do, they have attempted to erase the brutal era from history and maintain strict controls of any reminiscences from that period or of the great famine.

Many of the surviving photos of the Cultural Revolution were taken by CCP-Approved photographer Li Zhensheng who painstakingly maintained a secret stash of negatives, carefully documented with time, names, and locations and stored under the floorboards of his home until he could smuggle them to the United States. Li Zhensheng passed away just last month at the age of 79. His photographs are essential to understanding the brutality of the Cultural Revolution.

The below images show people who for whatever reason, were perceived as not following the communist line. They would be humiliated for hours at a time as large crowds berated them, often forced to stand hunched over with signs hanging around their necks or dunce caps proclaiming their guilt as “rightists” or “capitalists.”

Fan Shen, who was 12-years-old in 1966, describes his experience as a young communist in the fascinating book “Gang of One: Memoirs of a Red Guard.” He details his youthful excitement in participating in the revolution following the footsteps of his communist parents, and his slow disillusionment as he was forced to face the brutality of his actions and those of his comrades. Shen’s book is particularly important because his account matches the few images preserved in graphic detail.

Watch Fan Shen discuss his experience here:

During the Cultural Revolution, propaganda posters were everywhere, and sometimes depicted good citizens smashing “The Four Olds”:

Destroy the Old World Establish the New World
(Dasui jiu shijie, chuangli xin shijie)
, 1967, Beijing

This propaganda poster is a classic example of early Cultural Revolution Red Guard art and illustrates the anti-traditional, anti-imperialist iconoclasm that persisted into the 1960s. Notice that the worker is smashing a crucifix, as well as a Buddhist statue and classical Chinese texts.

The posters portrayed Mao Zedong as one of a long line of legendary and murderous communists, which indeed he was.

Source: Shanghai Propaganda Poster Art Centre

It should noted that literature surrounding the Cultural Revolution is often written from a revisionist perspective in the attempt to downplay the communist element of the period and presenting it as an anomaly.

Knowing that the left cannot progressively scrub the brutal history of the Cultural Revolution, which claimed the lives of millions of people over twenty years after the atrocities of nazi Germany, many do mental gymnastics to separate Mao’s reign from the tyrannical tendencies of contemporary communism.

In fact, the Cultural Revolution is the essence of communism.

Watch the following video drawing parallels between the Cultural Revolution and the Leftist Mob behavior today:


The Chinese Cultural Revolution as History

Joseph W. Esherick, Paul G. Pickowicz, and Andrew G. Walder, eds., The Chinese Cultural Revolution as History. Stanford: Stanford University Press, 2006.

More from:

Based on a wide variety of unusual and only recently available sources, this book covers the entire Cultural Revolution decade (1966-76) and shows how the Cultural Revolution was experienced by ordinary Chinese at the base of urban and rural society. The contributors emphasize the complex interaction of state and society during this tumultuous period, exploring the way events originating at the center of political power changed people's lives and how, in turn, people's responses took the Cultural Revolution in unplanned and unanticipated directions. This approach offers a more fruitful way to understand the Cultural Revolution and its historical legacies.

The book provides a new look at the student Red Guard movements, the effort to identify and cultivate potential “revolutionary” leaders in outlying provinces, stubborn resistance to campaigns to destroy the old culture, and the violence and mass killings in rural China.


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